I vibrioni cattivi

6. settembre 2016

L'estate è tempo di bagni. Tuttavia, le amebe "mangia-cervello" o i vibrioni "carnivori" rovinano il piacere delle vacanze. Di fronte a sintomi non specifici, i medici brancolano nel buio, ad esempio nel caso di encefalite amebica. Inizia insidiosamente con un mal di testa.

“I batteri killer diffondono paura e terrore”, segnalano i media ai bagnanti spensierati. “Nel Golfo del Messico i batteri carnivori seminano il panico tra i residenti e i turisti, come solitamente accade solo per gli attacchi degli squali”. Il motivo di questi titoli sono i vibrioni. Il loro rappresentante più famoso, il Vibrio cholerae, causa il colera. Nel Golfo del Messico attualmente è presente il Vibrio vulnificus. L’anno scorso ha colpito il Mar Baltico.

Nuotare con i batteri

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Vibrio vulnificus, immagine al microscopio elettronico. © CDC

Se il Vibrio vulnificus penetra nel nostro corpo, può causare fascite necrotizzante. Quest’ infezione pericolosa per la vita colpisce il tessuto sottocutaneo e la fascia. Sono particolarmente a rischio i pazienti con problemi circolatori, a causa di diabete o tromboangioite obliterante. Anche i pazienti con immunosoppressione o immunodeficienza presentano un rischio elevato. Le infezioni sono possibili anche in caso di interventi pregressi recenti nel tratto gastrointestinale.

I batteri penetrano nelle ferite e causano un’infezione fulminante. Il tessuto infetto deve essere rimosso chirurgicamente il più velocemente possibile. Se i medici riconoscono precocemente il Vibrio vulnificus, vi è una certa possibilità di intervenire farmacologicamente. Sono adatti, per esempio, tetraciclina più cefalosporina di terza generazione e fluorochinoloni. Più facile a dirsi che a farsi: in un primo momento compaiono sintomi piuttosto aspecifici, come febbre o dolore.

Piccoli numeri, grande effetto

Nonostante gli ultimi rapporti, non vi è alcun motivo di panico, come dimostrano i numeri del Dipartimento della Salute della Florida . Nel 2012 si sono ammalate 26 persone e ci sono stati nove decessi. Dopo un aumento nel 2013 (41 casi di malattia, dodici morti), nel 2014 si è manifestata una leggera flessione (32 casi di malattia, sette morti). Per il 2015, le autorità segnalano 45 casi di malattia e 14 morti. Poiché non esiste alcun obbligo di notifica per le infezioni da V. vulnificus, i CDC (Centers for Disease Control and Prevention) dispongono solo di dati frammentari. Gli esperti indicano una stima di 80 casi di malattia e 100 morti l’anno negli Stati Uniti. Pertanto, consigliano ai pazienti a rischio di non nuotare in caso di ferite aperte e di non mangiare pesce crudo. A titolo di confronto, ogni anno milioni di americani fanno il bagno in mare e 3.500 persone annegano.

Amebe fuori strada

Dagli Stati Uniti arrivano altre cattive notizie. Dopo la morte di una studentessa di 18 anni per una meningite , gli esperti dei CDC ne hanno analizzato le cause. In precedenza, aveva frequentato un parco acquatico nel Nord Carolina. I patologi hanno riscontrato la presenza di Naegleria fowleri nel cervello della vittima e ciò ha portato alla diagnosi di meningoencefalite amebica primaria (PAM).

Il protozoo ha una bassa infettività. Si manifesta nei laghi d’acqua dolce poco profondi in America e in Australia o nel sud della Francia. I medici conoscono due vie centrali di infezione: se l’N. fowleri penetra negli occhi, causa cheratite sclerosante, cioè un’infiammazione della cornea. Se i bagnanti inalano acqua contaminata, gli organismi unicellulari percorrono il nervo olfattivo e arrivano al cervello, innescando una PAM.

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Ciclo di vita dell’N. fowleri: cisti (1), trofozoite (2), flagellato (3), scomposizione per promitosi (4) e infezione (5, 6). Solo i trofozoiti infettano i bagnanti. © CDC

A mali estremi, estremi rimedi

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In molti casi, i medici diagnosticano una meningoencefalite amebica solo post-mortem, come in questo preparato istopatologico. © CDC

Anche in questo caso sono particolarmente difficili i sintomi aspecifici. Dopo una media di cinque giorni, i pazienti lamentano mal di testa, febbre, nausea o vomito. Successivamente, manifestano rigidità del collo, coscienza alterata, vertigini o perdita di conoscenza. Molte vittime muoiono cinque giorni dopo l’iniziale segnalazione di disagio.

L’elevata mortalità – secondo i CDC dal 1963 al 2016 si sono manifestate esattamente 138 infezioni con solo tre superstiti – è dovuta a una serie di motivi. Nelle aree endemiche, gli scienziati hanno scoperto titoli anticorpali specifici nel sangue di molte persone. Molti contatti con l’N. fowleri non comportano probabilmente la malattia temuta, per cui sono documentate solo le forme progressive gravi. Inoltre, la meningoencefalite amebica primaria è considerata una malattia rara, a cui i medici pensano difficilmente in caso di sintomi non specifici. Negli Stati Uniti, durante l’anamnesi, pongono raramente domande sulle attività svolte nel tempo libero poco prima dell’insorgenza della malattia.

Se la si riconosce tempestivamente, vi è almeno l’opportunità di intervenire. La FDA (Food and Drug Administration) ha dichiarato l’amfotericina B il farmaco sistemico di scelta. La molecola penetra la barriera emato-encefalica, ma solo insufficientemente. Pertanto i medici rilasciano il principio attivo per via intratecale. In caso di infezioni oculari, si utilizzano tra gli altri ketoconazolo, miconazolo, pentamidina o propamidina.

Per proteggersi, gli esperti dei CDC consigliano ai bagnanti alcuni suggerimenti relativamente banali. Durante il nuoto, le clip nasali impediscono l’inalazione di acqua contaminata. E chi non ha acqua del rubinetto a portata di mano, dovrebbe astenersi dalle irrigazioni nasali, proseguono le autorità.

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