Anti-invecchiamento: Forever Young almeno una volta!

5. aprile 2016

Negli studi sugli animali, funziona abbastanza bene: il prolungamento della vita attraverso la dieta o gli additivi per mangimi. Perché ciò si verifichi, tuttavia, è molto meno chiaro. Sembra che esistano un paio di punti di interconnessione cruciali tra l'apporto energetico cellulare e i processi di invecchiamento.

L’Europa: la casa di riposo del mondo? Se si crede alle previsioni, tra dieci anni un europeo su cinque avrà più di 65 anni. Nei paesi industrializzati i centenari non sono più una rarità. L’età di Matusalemme ora non inizia a 99 anni, bensì dieci anni dopo. In realtà, si potrebbe considerare una fortuna e il successo di un’igiene migliore e di un’alimentazione più moderna il fatto che, a differenza dei secoli precedenti, più persone sopravvivono ai loro nipoti e spesso persino ai pronipoti.

Le riparazioni della vecchiaia

Purtroppo, l’età più avanzata rappresenta anche il massimo fattore di rischio per le malattie cardiovascolari, così come per le patologie neurodegenerative, di cui la più rappresentativa è il morbo di Alzheimer. Chiunque voglia rallentare l’invecchiamento indipendentemente dal suo patrimonio genetico, deve fare in modo di conservare il più possibile le sue funzioni cellulari e corporee. Deve provvedere a ridurre le infiammazioni del suo organismo e a mantenere sano il sistema immunitario adattativo. In breve, deve mantenere basso il rischio che da un piccolo difetto si possano sviluppare danni maggiori.

La valorizzazione di combustibile flessibile rallenta l’invecchiamento

Al di là delle campagne anti-invecchiamento e dei rimedi disponibili in commercio, a quanto pare esistono alcune misure comprovate che non solo prolungano la durata della vita, ma consentono anche di vivere in modo sano gli ultimi anni. I modelli animali per l’invecchiamento, dagli organismi unicellulari, fino ai primati hanno ripetutamente confermato che una minore assunzione di cibo allunga la vita.

Comunque, non tutti gli animali da laboratorio rispondono allo stesso modo alla riduzione delle calorie nel cibo. Confrontando, ad esempio, circa 40 ceppi di topi l’uno con l’altro, vivono particolarmente molto più a lungo quei topi che riescono, a dispetto di una dieta con una riduzione di calorie del 40 per cento, a conservare le riserve di grasso. La perdita ponderale di questi topi colpisce ancora principalmente il grasso bianco. Con l’avanzare dell’età, il tessuto muscolare umano perde sempre di più la capacità di utilizzare il glucosio per produrre energia. Forse, secondo le ipotesi di alcuni esperti, l’apporto limitato di zucchero potrebbe allenare la flessibilità delle cellule. La possibilità di bruciare in qualsiasi momento substrati differenti, siano essi glucosio o acidi grassi, potrebbe quindi prolungare la vita.

Sensori di energia: mTOR, SIRT e AMPK

Ma come funziona in dettaglio l’interazione tra disponibilità limitata di sostanze nutritive, l’adeguamento corrispondente del metabolismo e la longevità? Un ruolo chiave nella catena del segnale tra i regolatori delle due aree sembra risalire tra l’altro alla mTOR (acronimo di mammalian o mechanistic target of rapamycin, bersaglio della rapamicina nei mammiferi). La serina-treonina chinasi funziona come una sorta di sensore di energia cellulare. I fattori di crescita, o un eccesso di amminoacidi nella cellula, attivano la mTOR e garantiscono la coerenza del metabolismo generale e della crescita cellulare in base ai livelli di sostanze nutritive disponibili. In molti modelli animali, l’inibizione della mTOR provoca un prolungamento della vita. Così, questo enzima sembra essere il punto focale nell’accoppiamento di “invecchiamento” e “apporto energetico”.

Lo stesso vale per le sirtuine, che svolgono un ruolo nella deacetilazione NAD-dipendente di istoni e proteine ​​non istoniche. Uno dei sette membri della famiglia, SIRT1, è – almeno nei topi – regolato dall’approvvigionamento alimentare. Nei topi con sovraespressione di SIRT1 nel cervello, gli scienziati hanno osservato variazioni correlate all’età nei mitocondri dei topi anziani. Questi roditori erano ancora attivi nella fase finale della vita, con un corrispondente impulso al movimento e un adeguato consumo di ossigeno.

Un ruolo importante nell’accoppiamento di energia-longevità è svolto infine anche dall’AMPK (chinasi dipendente da adenosina mono fosfato). In caso di deplezione intracellulare di ATP, la cellula garantisce che siano disponibili le molecole della memoria con contenuto energetico inferiore, come ADP e AMP. L’AMPK riduce quindi il consumo energetico della cellula e garantisce l’utilizzo economico delle risorse. In generale, altre proteine, soprattutto mitocondriali, sembrano influenzare direttamente o indirettamente la durata della vita. I radicali reattivi dell’ossigeno – finora criticati come citotossine, secondo le più recenti scoperte favoriscono addirittura la longevità. Probabilmente, anche perché forniscono l’impulso per il rinnovamento di organelli cellulari.

Immunosoppressore ed estratto di vino rosso

Ma come vanno le cose nella pratica? Se sappiamo sempre esattamente dove abbiamo bisogno di agire, la strada verso la pillola appropriata non dovrebbe essere troppo lontana. Uno dei più famosi, ma anche più discussi attivatori delle proteine ​​SIRT è il resveratrolo, il famoso polifenolo del vino rosso. Curiosamente, l’aggiunta di resveratrolo allunga la vita dei topi alimentati con cibi magri, così come eccessivamente energetici, ma non gli animali nutriti “normalmente”. Gli studi sull’uomo dimostrano che il resveratrolo combatte in modo efficace la calcificazione delle arterie coronarie e in particolare, in caso di sovrappeso, fornisce un metabolismo più attivo e un miglioramento della funzione muscolare. Come lo faccia, tuttavia, non è ancora chiaro.

La rapamicina è stata definita dal National Institute of Aging statunitense una cura promettente per l’invecchiamento. La sostanza attiva, originariamente ottenuta nei batteri, è stata a lungo considerata un immunomodulatore nei trapianti di organi e nel trattamento dei tumori renali. Nei topi, le somministrazioni di rapamicina allungano la vita del 10-20 per cento, soprattutto in quelli di sesso femminile, probabilmente a causa dell’inibizione del complesso mTOR. Il trattamento a breve termine indebolisce il sistema immunitario e abbassa i livelli di insulina. In caso di trattamento prolungato, tuttavia, migliora la sensibilità all’insulina e stimola il metabolismo. Ne trae vantaggio anche la vigilanza del sistema immunitario. Se la rapamicina sia in grado di rendere la vita più lunga e sana nell’essere umano anziano, lo dimostreranno gli studi dei prossimi anni. Per ora, gli esperimenti sulle scimmie dovrebbero almeno confermare i buoni risultati ottenuti nei topi.

Anti-invecchiamento su prescrizione?

Effetti simili alla riduzione delle calorie li provoca anche la metformina, precedentemente conosciuta come agente nei diabetici. Con la metformina, almeno i topi anziani vivono non solo una vita più lunga e più sana, ma sono anche meno soggetti allo sviluppo di neoplasie. Dosi più elevate sono nocive, ma piccole quantità di metformina provocano un aumento dell’attivazione dell’AMPK, un migliore assorbimento del glucosio e un’ossidazione più efficace degli acidi grassi. Se questo sia vero anche per gli esseri umani, al momento è oggetto di sperimentazione nello studio TAME (Targeting Aging with Metformin). I diabetici che assumono metformina mostrano una riduzione del rischio di cancro. Gli organizzatori dello studio TAME ammettono apertamente di voler convincere l’FDA americano a riconoscere l’invecchiamento come una malattia che può essere trattata con agenti farmacologici.

Evidentemente, l’intervento dell’insulina nel metabolismo è strettamente correlato al processo di invecchiamento. Una diminuzione della segnalazione di insulina/fattore di crescita insulino simile (IGF-1, insuline-like growth factor) è collegata anche ai giorni aggiuntivi nella vita di un topo di laboratorio.

L’invecchiamento è un processo individuale

È ancora relativamente poco chiaro fino a che punto tutti questi nodi metabolici siano interconnessi e interdipendenti. Probabilmente, in fase di test degli agenti anti-invecchiamento, la concentrazione passa in realtà su un marcatore specifico del processo di invecchiamento. Pertanto, il degrado muscolare negli esseri umani comincia piuttosto presto nel corso della vita, mentre la diminuzione della capacità mentale si manifesta solo molto tardi. L’aumento della percentuale di grasso nel peso corporeo è infine estremamente diversa tra gli individui. Molti dei principi attivi citati e analizzati negli esperimenti sugli animali hanno effetti collaterali massicci. La rapamicina colpisce la vista e provoca una degenerazione dei testicoli.

Approcci multimodali necessari

L’invecchiamento, diversamente dalle patologie oncologiche o neurologiche ben descritte, non è un processo chiaramente definito, che si possa studiare chiaramente basandosi su sintomi tipici. Anche con l’impiego di topi allevati in consanguineità e alimenti standardizzati, i risultati degli studi dimostrano un’enorme variabilità che si riflette in una certa misura anche in alcuni animali con una durata di vita ridotta. La mancanza di adeguati biomarcatori nei processi di invecchiamento patologici ha impedito finora l’avanzamento clinico dell’invecchiamento. Uno sviluppo che si concentri su una singola fase metabolica, difficilmente porterà ad un ritardante universale dell’invecchiamento.

Tuttavia, se fosse possibile conservare i processi di riparazione e i “pezzi di ricambio” nell’organismo il più a lungo possibile, se riuscissimo a fare in modo che l’attenzione del sistema immunitario non ceda anche oltre i 70 anni, allora avremmo una buona strategia anti-invecchiamento. Molte malattie si manifestano solo nella seconda metà della vita. Se fosse possibile riconoscerle e trattarle anche prima dell’esordio serio, questo probabilmente non solo prolungherebbe la vita, ma porterebbe anche a un invecchiamento conforme ai nostri desideri.

 

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