Sigarette elettroniche: un “polmone al popcorn”, per favore!

11. gennaio 2016

Altri titoli negativi per i nebulizzatori elettrici: in un paziente i liquidi contenenti diacetile hanno causato complicazioni polmonari. I medici conoscono fin troppo bene il fenomeno dei lavoratori delle fabbriche di popcorn e chiedono nuovamente di vietare la molecola controversa.

La polemica sulle sigarette elettroniche prosegue. Sorprendentemente, questa volta non si tratta della nicotina. Ora sono gli additivi per le cure mediche. I liquidi, cioè le soluzioni per l’evaporazione, sono costituiti da glicole propilenico (additivo alimentare E 1520), glicerina (additivo alimentare E 422) e acqua. Per attirare i giovani consumatori, i produttori ricorrono ad espedienti grandiosi. Commercializzano sapori “dolci” come lo “zucchero filato”, “succo di frutta”, “popcorn”, “cupcake”, “torrone” o “zabaione”. La gamma disponibile comprende circa 7.000 diversi aromi .

Molecole con difetti

Ora Joseph G. Allen, ricercatore presso la Harvard T.H. Chan School of Public Health di Boston, ha esaminato al microscopio gli ingredienti. Per il suo studio, Allen ha acquisito 51 sigarette elettroniche dai principali fornitori degli Stati Uniti e ha simulato le condizioni di consumo per flusso d’aria con una camera chiusa. L’obiettivo del suo lavoro erano i composti carbonilici, come diacetile, acetoina o 2,3-pentandione. Almeno una delle molecole controverse è stata individuata in 47 prodotti. Infatti, il diacetile compariva in 39 campioni; la quantità massima era di 239 microgrammi per sigaretta. Il ricercatore ha rilevato 2,3-pentandione o acetoina rispettivamente in 23 e 46 sigarette elettroniche. Qui il valore massimo era rispettivamente di 64 o 529 microgrammi per sigaretta. “A causa dei rapporti tra diacetile, bronchiolite obliterante e altre malattie respiratorie gravi dei lavoratori, si raccomandano interventi urgenti per valutare questa esposizione potenzialmente diffusa delle e-sigarette aromatizzate”, dichiara Joseph G. Allen. Un anno prima Konstantinos E. Farsalinos, medico presso l’Onassis Cardiac Surgery Center a Kallithea in Grecia, ha pubblicato dati simili. Ha parlato della possibilità di eliminare il diacetile, senza influenzare l’aroma. I produttori evidentemente non hanno accolto il suo consiglio. Lo scotto lo pagano i consumatori, come dimostrano le prime pubblicazioni.

Strani sintomi

Graham Atkins e Frank Drescher del Dartmouth-Hitchcock Medical Center di Lebanon (New Hampshire, negli Stati Uniti) segnalano un caso insolito. Il paziente, un uomo di 60 anni, presentava brividi, tosse e difficoltà respiratorie. Gli esami radiologici non mostravano anomalie. I colleghi avevano prescritto ceftriaxone più azitromicina e l’incubo sembrava essere finito. Un mese dopo, si ripeteva lo stesso scenario. Questa volta il paziente era gravemente ipossico. La TAC polmonare mostrava infiltrati di origine poco chiara. Qualche tempo dopo si è arrivati alla vera causa. L’uomo consumava regolarmente sigarette, il cui fumo contiene anche diacetile. Nei due giorni prima del ricovero aveva fatto pesantemente ricorso alle sigarette elettroniche con diacetile. Atkins e Drescher hanno posto una diagnosi probabile di bronchiolite obliterante e consigliato di astenersi dalle sigarette elettroniche. Konstantinos Farsalinos dell’Università di Patrasso nel suo blog esprime dubbi in merito alla diagnosi e sospetta piuttosto un’alveolite allergica estrinseca (polmonite da ipersensibilità). Va comunque precisato che Farsalinos riceve regolarmente fondi dal settore delle e-sigarette per progetti di ricerca. È indiscutibile che nel lungo periodo il diacetile comporti danni ai polmoni.

Gli appassionati di mangimi

Ecco un esempio dagli Stati Uniti. Tre anni fa, la storia di Wayne Watsons conquistò i media. Appassionato di popcorn da forno a microonde, difficilmente trascorreva una giornata senza consumare questa leccornia. Per anni, durante la preparazione, aveva respirato diacetile. Questo additivo volatile garantisce un delizioso sapore di burro. Il peggioramento della funzione polmonare di Watson era passato inosservato fino a quando un pneumologo ha diagnosticato una bronchiolite obliterante. Ora il 61enne è cronicamente malato, ma più ricco di 7,2 milioni di dollari. Un produttore e un supermercato hanno dovuto sborsare questa somma, perché le loro confezioni non riportano le avvertenze del caso. Secondo i dati dell’Istituto nazionale per la Sicurezza e la Salute sul luogo di lavoro (NIOSH, National Institute for Occupational Safety and Health) già 15 anni fa esistevano le prove che il diacetile potesse causare gravi problemi di salute.

Protezione nella linea produttiva

In origine si trattava di lavoratori nelle fabbriche di popcorn, che erano stati esposti a lungo ad aromi sintetici (“polmone del lavoratore di popcorn”).  Per i ricercatori l’argomento controverso è se il diacetile favorisca davvero l’aggregazione di beta-amiloide – come ipotizza uno studio passato [Paywall] – e sia collegato con il morbo di Alzheimer. Tuttavia, l’aspetto pneumologico ha fornito prove sufficienti per i tribunali, che hanno condannato le società produttrici a pagamenti per un totale di 100 milioni di dollari a favore dei soggetti colpiti. Nel 2007 ha fatto seguito il “Popcorn Workers Lung Disease Prevention Act“. Da allora, l’Autorità statunitense per la sicurezza e la salute sul lavoro deve stabilire e far rispettare norme obbligatorie per la manipolazione del diacetile. Tuttavia, il diacetile resta approvato negli Stati Uniti, non solo come additivo nei popcorn, ma anche come componente dei liquidi per le sigarette elettroniche. L’Europa non fa eccezione. L’Autorità europea per la sicurezza alimentare (EFSA, European Food Safety Authority) al momento si limita ad “aspettare e vedere”.

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