BPCO : tester les crachats

28. décembre 2017

La broncho-pneumopathie chronique obstructive (BPCO) se développe souvent silencieusement. Un traitement précoce améliore pourtant considérablement la qualité de vie. Des médecins des États-Unis ont récemment trouvé un biomarqueur de la BPCO dans les expectorations. Cela devrait faciliter le diagnostic précoce.

Imaginons : un patient, par ailleurs en bonne santé, va chez son médecin de famille et présente une toux et des expectorations persistantes. Lors de la recherche d’antécédents médicaux, le médecin identifie rapidement un facteur de risque: son patient est un fumeur. Bien que l’auscultation du poumon soit normale pendant l’examen physique, il peut tout de même s’agir d’une bronchite chronique.

Lorsque des bruits respiratoires tels que sifflement ou bourdonnement sont détectables, il s’agit généralement d’un stade modéré de broncho-pneumopathie chronique obstructive (BPCO). Si sifflements et bourdonnements ne sont pas entendus, le médecin n’envisage généralement pas une BPCO. Un diagnostic précoce serait cependant utile. Bien que la BPCO ne puisse être guérie, un traitement rapide est néanmoins important, car il peut soulager les symptômes et améliorer considérablement la qualité de vie.

La BPCO est associée au rétrécissement progressif et irréversible des voies respiratoires. Selon l’OMS, la BPCO se classe au quatrième rang mondial en termes de nombre de décès.

L’outil diagnostic de choix

Le moyen le plus utilisé par les médecins pour le diagnostic de la BPCO est la spirométrie. Au cours de ce test de la fonction pulmonaire, le volume pulmonaire est mesuré au cours de l’expiration et l’inspiration maximale et de la respiration forcée. Une étude de 2015 montre que ce test peut également conduire à des erreurs de jugement : l’équipe dirigée par Elizabeth A. Regan de Denver a examiné 8 872 fumeurs actifs et anciens fumeurs qui fumaient au moins un paquet de cigarettes par jour. Chez la moitié des volontaires, les poumons ont été considérés comme sains grâce à l’examen spirométrique. À la tomodensitométrie, cependant, 42 pour cent des patients classés en bonne santé avaient des changements obstructifs des voies aériennes, un début de BPCO. Une grande partie du tissu pulmonaire est habituellement déjà détruite lorsque le test détecte une limitation de la fonction pulmonaire. Un diagnostic rapide est important pour ralentir ou prévenir la progression de la BPCO à un stade précoce.

Nouveaus niveaux de gravité

La Global Initative for Chronic Obstructive Lung Disease (GOLD) a révisé les lignes directrices pour la classification de la gravité de la BPCO en 2017. Jusqu’à présent, le critère décisif était la réduction du Volume expiratoire maximal par seconde (VEMS) et de la capacité vitale forcée (CVF) déterminés en spirométrie. En tenant compte de la sévérité des symptômes et de leur exacerbation, quatre stades GOLD ont été établis jusqu’à présent, en fonction de la gravité. Cependant, comme le montre l’étude d’Elizabeth A. Regan, il n’y a qu’une faible corrélation entre le VEMS, les symptômes et l’altération de la santé. Par conséquent, dans la ligne directrice révisée, les paramètres spirométriques sont maintenant considérés séparément des symptômes et des exacerbations. Cela donne à ces derniers une plus grande pondération dans la classification de la gravité. Cela devrait affiner le diagnostic individuel et améliorer le traitement.

Le crachat comme biomarqueur

Bien que l’expectoration soit l’un des principaux symptômes de la BPCO, elle n’a jusqu’à présent pas été utilisée pour évaluer la gravité de la maladie. Cependant, les médecins de l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, États-Unis, ont peut-être trouvé un biomarqueur approprié pour la BPCO dans les expectorations. Les chercheurs ont découvert que le mucus bronchique des patients atteints de BPCO a une concentration plus élevée de mucines. Les mucines sont les composants structuraux du mucus bronchique et sont constituées de protéines et de différentes longueurs de chaînes glucidiques. Ce mucus recouvre l’épithélium des voies respiratoires et capte les agents pathogènes et les polluants et assure leur élimination dans la gorge.

La composition optimale du mucus bronchique joue un rôle clé dans le succès du mécanisme d’autonettoyage des poumons, la clairance mucociliaire. Chez les personnes en bonne santé, le mucus contient 98% d’eau et environ 2% de solides, principalement des mucines. Chez les patients atteints de BPCO cet équilibre est perturbé; leur mucus bronchique a deux fois la concentration de mucines. En conséquence, le mucus adhère à l’épithélium bronchique et il se forme des grumeaux qui sont éjectés pendant la toux.

Au cours de l’étude, les chercheurs ont examiné par spectrométrie de masse les crachats de 917 sujets. Ceux-ci comprenaient des non-fumeurs comme témoins et des patients atteints de BPCO à différents stades GOLD. Parmi les participants figuraient également de personnes fumant depuis longtemps souffrant de BPCO sévère. La concentration de mucine des patients atteints de BPCO sévère était en moyenne de 3166 μg / ml et de 1515 μg / ml chez les non-fumeurs – dans ce cas, cette valeur correspond à la normale. La concentration a augmenté chez les sujets avec deux ou plusieurs exacerbations à 4194 μg / ml en moyenne. Une augmentation de la concentration en mucine était donc associée à une aggravation de la maladie.

Un espoir pour de nouvelles thérapies

« Par la suite, nous voulons développer un test pratique qui aidera les médecins à diagnostiquer la bronchite chronique ou la BPCO », explique le professeur Mehmet Kesimer, auteur principal. « Ceci est une étape importante dans la recherche sur la BPCO », explique James P. Kiley, directeur du National Heart, Lung and Blood Institute (NHLBI) dans un communiqué de presse : « La compréhension de la relation entre le mucus et la gravité de la maladie pourrait aider dans le développement de nouvelles thérapies. »Selon les auteurs de l’étude, il pourrait s’agir de thérapies visant à rétablir l’équilibre du mucus dans les bronches et ainsi soulager les symptômes.

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