Cancer infantile : le fardeau des survivants

14. novembre 2017
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Les enfants atteints de cancer survivent aujourd’hui beaucoup plus longtemps qu’auparavant. Cependant, ils souffrent presque tous de séquelles graves à l’âge adulte, comme le montre une nouvelle étude. Les médecins doivent surveiller de près les personnes concernées, car leur suivi ne s’arrête jamais.

Il est particulièrement tragique de souffrir d’un cancer pendant son enfance. Grâce à l’amélioration des options de traitement, la période de survie de ces enfants a considérablement augmenté au cours des dernières décennies. Ainsi, 80% des personnes touchées survivent au minimum durant les cinq premières années. Mais ces améliorations ont aussi un prix : par rapport à la population totale, les personnes concernées ont une santé plus fragile, un risque accru de déclarer certaines maladies et une mortalité plus importante. Souvent, les problèmes de santé et les complications ne sont pas reconnus et restent donc non traités.

Récemment, le Dr. Nickhill Bhakta, oncologue à l’hôpital de recherche pour enfants St. Jude à Memphis (États-Unis), a publié une nouvelle étude avec ses collègues. L’équipe de recherche a étudié l’état de santé, les maladies chroniques et la mortalité chez les adultes qui ont survécu à un cancer infantile. Les scientifiques ont utilisé les données de 5 522 adultes de la St. Jude Life Time Cohorte Study (St. Jude LIFE) chez lesquels un cancer avait été diagnostiqué pendant l’enfance.

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Leslie Robinson et Nickhill Bhakta de l’Hôpital de recherche pour enfants St. Jude à Memphis, auteur senior et premier auteur de l’étude. © Seth Dixon / Hôpital de recherche pour enfants St. Jude

Tous les participants à l’étude avaient survécu au moins dix ans après le diagnostic. Au moment de l’évaluation, 3 010 (54,5%) d’entre eux étaient toujours en vie. Les chercheurs ont comparé leurs données avec les données de 272 volontaires sains, qui étaient comparables en termes de distribution par âge et par sexe. Ils ont inclus 168 maladies ou altérations de la santé dans leur évaluation et se sont basés dessus pour calculer ce que l’on appelle le fardeau cumulatif de la maladie, dans lequel la fréquence et la gravité de diverses maladies au cours de la vie sont incluses.

Cette étude est l’étude la plus complète à ce jour sur la santé à long terme des survivants aux cancers infantiles. Les résultats pourraient aider à mieux adapter les soins médicaux à chaque patient et à ses conditions médicales personnelles.

À l’âge de 50 ans, 37% auront eu un deuxième diagnostic de cancer

L’analyse a révélé que 99,9% des patients ayant été atteints d’un cancer infantile avaient des problèmes de santé chroniques à l’âge de 50 ans. Pour 96%, ils étaient graves, menaçant le pronostic vital ou mortels (grades 3 à 5 d’une échelle ajustée des critères de toxicité courants). En outre, à l’âge de 50 ans, les patients avaient en moyenne 17 problèmes de santé chroniques, dont 5 étaient sévères, potentiellement mortels ou mortels. En revanche, les volontaires sains n’avaient en moyenne connu que 9 de ces maladies, dont 2 étaient graves, potentiellement mortelles ou mortelles.

Les tumeurs secondaires, les troubles de la colonne vertébrale et les maladies pulmonaires étaient les troubles les plus fréquents chez les survivants au cancer. En outre, ils ont souvent déclaré des maladies cardiovasculaires et des troubles hormonaux. 37% avaient eu un deuxième diagnostic de cancer avant l’âge de 50 ans.

En parallèle, Bhakta et son équipe ont trouvé des différences importantes dans l’influence sur la santé de différents cancers. Le fardeau cumulatif des maladies était le plus élevé chez les survivants des tumeurs du système nerveux central : ils avaient connu en moyenne 24 maladies chroniques au long de leur vie.

En revanche, le fardeau était le plus faible chez les survivants de tumeurs germinales, avec une moyenne de 14 problèmes de santé chroniques. En outre, le nombre et la gravité des événements indésirables chroniques étaient significativement liés aux facteurs suivants : un âge plus élevé au moment du diagnostic, une dose de rayonnement plus élevée au niveau du cerveau ou de la poitrine, et la décennie au cours de laquelle le traitement avait eu lieu.

Le type de trouble dépend également du type de cancer

Des problèmes de santé particuliers surviennent chez certains patients juste après le diagnostic et sont souvent associés à un traitement anticancéreux (chimiothérapie ou radiothérapie). Chez d’autres, les problèmes de santé étaient plutôt susceptibles d’être observés plus tard après le diagnostic, avec l’avancée dans l’âge. Ainsi, les patients atteints de cancers du sang ont souvent des problèmes cardiovasculaires et des tumeurs secondaires à l’âge adulte.

Dans le cas des survivants des tumeurs du système nerveux central, des maladies du système nerveux (neuropathies) et des déficiences auditives sont apparues tôt au cours du traitement, mais celles-ci ne se sont pas aggravées au fil du temps. Elles nécessitent cependant une observation et un traitement continus.

« Le fardeau cumulatif provenant des détériorations chroniques de la santé et la complexité et la gravité de ces problèmes chez certaines personnes indiquent que les enfants survivants à un cancer constituent un groupe complexe sur le plan médical et ayant une santé fragile », dit Bhakta. L’une des restrictions est que le diagnostic a été établi entre 1980 et 1994 chez la plupart des participants à l’étude. « Dans les thérapies modernes contre le cancer, le traitement est plus ciblé et implique souvent une plus faible dose de rayonnement et une chimiothérapie plus faiblement dosée », souligne le chercheur. « C’est pourquoi les enfants diagnostiqués avec un cancer aujourd’hui ont moins de problèmes de santé chroniques. »

 La santé doit être surveillée de près

L’étude fournit aux médecins et aux personnes impliquées dans les décisions concernant les soins de santé des informations sur la façon dont ces soins, prodigués de manière appropriée et à long terme aux personnes concernées, pourraient être réalisés dans le futur. Cela pourrait également servir de base à l’élaboration de directives médicales appropriées. «De plus en plus d’enfants survivent à un cancer, c’est certainement quelque chose dont nous pouvons être fiers», dit Bhakta. « Cependant, nous devons nous assurer que leurs besoins concernant leur santé ne sont pas négligés plus tard au cours de leur vie. »

Les résultats pourraient aider à mieux identifier et cibler les besoins spécifiques de sous-groupes individuels de survivants du cancer. «Il est important d’améliorer le diagnostic et le traitement des problèmes de santé à long terme tels que les tumeurs secondaires ou les maladies cardiovasculaires, mais aussi de diagnostiquer et de traiter les problèmes de santé aigus et immédiats qui ne sont souvent pas traités», souligne Bhakta.

Il est important de surveiller activement la santé des personnes concernées, écrivent Miranda M. Fidler du Centre international de recherche sur le cancer de Lyon (France) et Michael M. Hawkins de l’Université de Birmingham (Royaume-Uni) dans un commentaire de l’étude. « En raison des nombreux et différents profils de maladies des patients, des soins de santé spécialisés peuvent clairement conduire à des améliorations de la santé, en particulier pour les patients présentant les risques les plus importants pour leur santé », soulignent Fidler et Hawkins. D’autres études devraient maintenant être réalisées pour examiner l’efficacité et le coût de ces soins spécialisés et pour mieux comprendre les risques pour la santé et les besoins de ce groupe.

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