La fibrillation des cœurs brisés

17. mai 2016
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Quand un proche meurt, c’est un fardeau pour les personnes en deuil. Cela a aussi un impact sur leur santé cardiaque : une étude récente montre que, un an après la mort d’un partenaire, le risque de fibrillation auriculaire est significativement augmenté.

Des contraintes psychologiques extrêmes telles que la mort d’un être cher sont associées à un risque accru de maladies cardiovasculaires aiguës et de décès. Une étude réalisée récemment indique ainsi que le risque d’avoir une crise cardiaque ou un AVC double dans les 30 premiers jours après la mort du partenaire pour les personnes de plus de 60 ans. En outre, des variations de la pression sanguine et de la coagulation du sang ont été observées après la perte d’un partenaire.

Récemment, une grande étude danoise a pour la première fois examiné comment la mort d’un partenaire affecte le risque de fibrillation auriculaire. La fibrillation auriculaire est l’arythmie cardiaque la plus courante dans le monde occidental : le risque sur la durée d’une vie est de 22 à 26 pour cent. Dans cette maladie, les oreillettes s’activent de manière rapide et désordonnée soit temporairement soit en permanence. La fibrillation auriculaire est associée à un risque accru d’accident vasculaire cérébral, d’insuffisance cardiaque et de mort. Le plus souvent, les patients éprouvent des symptômes tels que de la fatigue, une baisse d’énergie soudaine, des troubles du rythme du cœur (palpitations) et des troubles du sommeil. Cependant, 70 pour cent des attaques de fibrillation auriculaire ne sont pas remarquées par les personnes concernées.

L’équipe dirigée par Simon Graff de l’Université danoise d’Aarhus a utilisé les données provenant des registres de santé danois de 1995 à 2014. Dans ce document, les chercheurs ont identifié 88 612 patients qui avaient reçu pour la première fois un diagnostic « de fibrillation auriculaire ». Parmi eux, 17 478 avaient vécu la mort de leur partenaire. « Un tel événement conduit souvent à voir les symptômes psychologiques tels que l’anxiété, la dépression, les sentiments de culpabilité ou le désespoir apparaître de manière prononcée et significative », expliquent les auteurs. Le stress psychologique apparaît non seulement à court terme après un décès, mais est souvent aussi conservé pendant des semaines ou des mois.

Risque accru jusqu’à un an après la mort

En comparaison avec le groupe témoin, le risque de fibrillation auriculaire chez les patients qui avaient perdu leur partenaire a augmenté pendant une période allant jusqu’à un an après la mort. Le risque était le plus élevé dans les huit à quatorze premiers jours, puis a progressivement diminué à nouveau. Dans les 30 premiers jours après la mort d’un partenaire, le risque de souffrir de fibrillation auriculaire a été augmenté de 41 pour cent par rapport au groupe de contrôle.

« Le risque était particulièrement élevé chez les personnes de moins de 60 ans et celles dont les partenaires dans le mois avant la mort étaient encore relativement sains et dont la mort était inattendue », rapportent Graff et son équipe. La relation persiste même lorsque l’influence d’autres facteurs tels que le sexe, des conditions pré-existantes comme le diabète et les maladies cardiovasculaires et la prise de médicaments avait été prise en compte statistiquement.

« Nos résultats suggèrent qu’un stress important augmente le risque de développer une fibrillation auriculaire pour la première fois », écrivent les auteurs. Toutefois, l’étude était purement observationnelle. Par conséquent, d’autres études devront prouver que la mort d’un partenaire est la cause de la fibrillation auriculaire.

Des études antérieures ont déjà montré que le stress émotionnel chez les personnes qui souffrent de fibrillation auriculaire par crise peut déclencher des arythmies cardiaques. En outre, des études de cas suggèrent que cela pourrait aussi être le cas chez des personnes sans fibrillation auriculaire dans leur anamnèse.

Mécanismes physiologiques peu connus

Ensuite, il est important d’élucider les mécanismes qui peuvent expliquer la relation entre la perte d’un partenaire et la fibrillation auriculaire, expliquent Graff et son équipe. Jusqu’à présent, il est connu que le stress sévère peut déclencher des changements physiopathologiques qui peuvent rendre le cœur plus sensible aux arythmies : cela inclut une influence moindre de l’activité parasympathique et une augmentation de l’activité du système nerveux sympathique. Le système parasympathique doit normalement réduire le rythme cardiaque et l’excitabilité du cœur, tandis que le système nerveux sympathique augmente la fréquence cardiaque et la pression artérielle. En outre, ces changements pourraient conduire à une production accrue de cytokines inflammatoires qui peuvent causer une inflammation.

Par ailleurs, après un décès, le style de vie peut aussi changer : les personnes concernées peuvent dormir mal, boire plus d’alcool, manger moins sainement, se déplacer moins et fumer plus. Il se peut aussi que les personnes prennent de manière plus irrégulière ou arrêtent leurs médicaments après un décès. Tout cela pourrait augmenter le risque de fibrillation auriculaire, suggèrent Graff et son équipe.

Le soutien social peut être un facteur important de protection

Les recherches futures devraient également tenter d’identifier les groupes à risque, qui ont tendance à la fibrillation auriculaire en cas de stress important, et ceux qui, en cas de fibrillation auriculaire, ont un risque particulier de développer des complications. Ainsi, une méta-analyse récente a montré que les femmes atteintes de fibrillation auriculaire ont un risque significativement plus élevé de souffrir d’accident vasculaire cérébral, de maladies cardiovasculaires et d’insuffisance cardiaque que les hommes. En outre, le risque de décès était significativement plus élevé que celui des sujets masculins témoins.

Pour éviter que le deuil ne « brise le cœur » des personnes concernées, il serait important de mieux comprendre les facteurs psychologiques et sociaux qui peuvent conduire à une maladie cardiaque, écrivent Graff et son équipe. Ensuite, il serait également possible de développer des mesures efficaces visant à réduire le risque de fibrillation auriculaire en cas de deuil.

Ce sera particulièrement important dans les premières semaines après la mort, durant lesquelles le risque de maladie cardiovasculaire est le plus élevé, écrivent Thomas Buckley et son équipe de l’Université de Sydney dans un article [Paywall]. En particulier, le soutien social pourrait être à ce moment un facteur important de protection pour atténuer cette détresse psychologique extrême. « En parallèle, les personnes travaillant dans les métiers de la santé devraient se rendre compte du risque accru de maladie cardiaque en cas de deuil et surveiller de près ceux qui sont touchés », ont déclaré Buckley et son équipe.

Publication originale:

Long-term risk of atrial fibrillation after the death of a partner
Simon Graff1 et al.; Open Heart, doi:10.1136/openhrt-2015-000367; 2016

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