Grossesse : avis de retraite pour la cigogne ?

25. janvier 2016
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Les vers intestinaux et autres parasites sont des parasites qui peuvent nuire à la santé de leur hôte. Mais peut-être qu’ils ont aussi un effet inattendu : ils pourraient augmenter la fertilité et aider à s’assurer que les femmes tombent enceintes plus rapidement.

Environ 2 milliards de personnes dans le monde sont infectées par des vers parasites. Souvent, ces infections parasitaires sont asymptomatiques, mais elles peuvent aussi causer des problèmes graves tels que malnutrition, douleurs abdominales et diarrhée ou anémie. Des chercheurs de l’Université de Californie à Santa Barbara (USA) ont récemment découvert un lien surprenant : les parasites intestinaux pourraient aussi aider à s’assurer que les femmes soient plus rapidement et plus fréquemment enceinte.

De la recherche précédente, on sait que, en plus des hormones sexuelles féminines, un certain nombre d’autres facteurs ont une incidence sur le fait qu’une femme tombe enceinte ou non. Et donc, qu’un embryon puisse s’installer dans l’utérus où il est toléré par le système immunitaire de la mère. Dans le même temps, nous savons que les parasites intestinaux tels que les ascaris et les ankylostomes affectent le système immunitaire de leur hôte par des mécanismes complexes, pour éviter d’être rejetés et d’être en mesure de s’installer sur une longue durée dans son corps.

Dans une étude récente [Paywall], Aaron Blackwell et son équipe ont étudié pour la première fois comment une infestation de parasites intestinaux agit sur la fertilité de femmes qui vivent dans des conditions très simples et archaïques. Les participantes à l’étude étaient 986 femmes boliviennes de la culture Tsimane, vivant de la cueillette et de l’agriculture dans la région amazonienne. Les chercheurs ont étudié le taux de naissance des femmes qui n’ont utilisé aucune méthode contraceptive sur une période de neuf ans.

Les parasites, un agent de la fertilité ?

70 pour cent des femmes étaient infectées par un ver intestinal. En moyenne, les femmes Tsimane mirent au monde 10 enfants. Toutefois, l’infestation par le ver influença considérablement leur fécondité : les femmes qui étaient infectées par un ankylostome, n’avaient en moyenne que 7 enfants. En outre, leur première grossesse eut lieu plus tard et les intervalles entre les naissances étaient supérieurs par rapport aux femmes sans infestation par le ver. En cas d’infestation par les vers ronds, en revanche, l’effet inverse a été observé : le nombre moyen d’enfants était de 12, la première grossesse avait lieu plus tôt et les intervalles entre les naissances étaient plus courts.

« Ces effets pourraient être liés aux types de réponses immunitaires déclenchés par les différents vers intestinaux, » écrivent les chercheurs. Ainsi, les ankylostomes provoquent entre autres des réactions inflammatoires, ce qui pourrait amener à affaiblir la fertilité. À l’opposé, les vers « ronds » amènent à une réaction des lymphocytes T auxiliaires de type 2, appelée réponse Th2. Quand ces cellules régulatrices sont activées, la réponse immunitaire est affaiblie », a déclaré Blackwell. La réponse immunitaire diminuée pourrait aider à faire en sorte que l’ovule fécondé ne soit pas rejeté par le corps et puisse facilement s’installer dans l’utérus.

« Les résultats montrent clairement que la fécondité est non seulement influencée par les hormones, mais aussi par de nombreux autres facteurs, y compris le système immunitaire », a déclaré Gil Mor de la Yale School of Medicine (Etats-Unis), qui étudie le rôle du système immunitaire lors de la nidation de l’œuf et pendant la grossesse.

Les vers intestinaux : totalement naturels, ou partiellement dangereux ?

Les parasites intestinaux peuvent par leurs effets physiologiques et immunologiques sur le corps avoir un impact important sur la fertilité, écrivent Blackwell et son équipe. Beaucoup de femmes dans les pays occidentaux industrialisés auraient donc également des problèmes pour tomber enceinte parce que leur système immunitaire réagit de manière excessive, selon Blackwell. Peut-être que le corps humain est habitué à être infesté par des parasites, car cela est la règle plutôt que l’exception au cours de l’évolution. « S’ils sont absents, cela peut éventuellement conduire à des altérations et des réactions excessives du système immunitaire qui affecteront défavorablement la fertilité » soupçonnent les chercheurs.

Cependant, on peut se demander si une infestation par des parasites intestinaux est vraiment un état souhaitable. En particulier les femmes enceintes et les enfants sont considérés comme particulièrement vulnérables aux problèmes de santé suite à une infection par un ver. Ainsi, plusieurs études montrent qu’une infestation par un ver pendant la grossesse peut nuire à la santé de la mère et de l’enfant : elle a été associée à un faible poids de naissance des enfants et à une anémie chez la mère lors d’une étude [Paywall]. Dans une autre étude, une relation entre une infestation par l’ankylostome de la mère enceinte et des troubles cognitifs et de motricité globale des enfants à l’âge de douze mois a été montrée.

L’efficacité de la vaccination telle que la vaccination contre le choléra, la tuberculose ou le pneumocoque [Paywall] ainsi qu’un vaccin potentiel contre le paludisme [Paywall] peut aussi être diminuée par des parasites intestinaux.

Dans tous les cas, les résultats pourraient être utiles pour mieux comprendre le rôle joué par le système immunitaire dans l’implantation de l’œuf, et au cours de la grossesse. « Cela pourrait aider à développer des traitements contre des problèmes de fertilité résultant d’une déficience du système immunitaire», dit Blackwell.

Développer de nouvelles approches de traitement de l’infertilité

En ce qui concerne les effets indésirables possibles des vers intestinaux sur la santé, le chercheur est moins sceptique. Les femmes ne doivent pas intentionnellement s’infecter par les parasites intestinaux pour augmenter leur fertilité parce que jusqu’à présent, les effets n’ont pas encore été suffisamment étudiés. En outre, on ne sait pas quelles seraient les répercussions des infections parasitaires chez les femmes des pays occidentaux qui sont habituellement rarement contaminées par de vers. « Toutefois, il est peu probable que les femmes lors d’une infection par ascaris aient des effets secondaires graves, s’ils proviennent d’une source fiable et n’incluent pas d’autres agents pathogènes », dit Blackwell.

Mais il admet aussi que les infections parasitaires pour les personnes en provenance des pays occidentaux pourraient avoir des avantages et des inconvénients. « D’une part, elles pourraient réduire les allergies et augmenter la fertilité », a déclaré Blackwell. « D’autre part, elles peuvent conduire à une anémie et à d’autres effets secondaires ainsi qu’augmenter la sensibilité aux infections virales ». Il est donc préférable dans un premier temps de mieux comprendre les effets des vers intestinaux sur le corps et ensuite d’essayer de développer un vaccin ou d’autres approches de traitement qui ont des effets similaires à ceux des parasites.

L’idée de cette étude de Blackwell et son équipe venait d’une historie très drôle : une collègue et son mari, qui faisaient les observations sur le terrain, avaient décidé d’avoir un enfant. « Elle s’est alors retrouvée enceinte beaucoup plus rapidement que prévu, et a pensé spontanément que c’était peut-être à cause du parasite » dit Blackwell.

 

Publication originale :

Helminth infection, fecundity, and age of first pregnancy in women [Paywall]
Aaron D. Blackwell et al.; Science, doi: 10.1126/science.aac7902; 2015

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