Anorexie mentale : le moi, le surmoi et la nourriture

28. décembre 2015
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Quand les femmes souffrant d’anorexie mentale elles doivent décider quels aliments elles souhaitent manger, les mêmes régions du cerveau que chez les dépendants au jeu et les toxicomanes sont activées. Cela pourrait expliquer pourquoi il leur est si difficile de changer leur comportement alimentaire inadapté.

L’étude américaine récemment publiée dans Nature Neuroscience inclut 21 patientes qui avaient été admises à l’hôpital pour le traitement de leur anorexie mentale, ainsi que 21 sujets témoins féminins sains. Tous les participants à l’étude devaient d’abord évaluer la valeur nutritive et la saveur de 76 produits alimentaires. En se basant sur ces données, un aliment référence avec faible teneur en gras et un aliment référence riche en matières grasses ont été choisis, ceux-ci avaient précédemment été classés comme neutre. Par la suite, les femmes devaient choisir entre l’aliment de référence et un autre aliment. Dans ce processus, les chercheurs ont suivi l’activité cérébrale des femmes au moyen de l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf). Le lendemain de l’examen par IRMf, il a été déterminé combien de calories les femmes avaient pris à un buffet, où elles pouvaient manger des aliments de leur choix.

Sans surprise, les femmes souffrant d’anorexie mentale ont beaucoup moins choisi les aliments gras que le groupe de contrôle. Un fait intéressant, cette décision a été associée à l’activité dans le striatum, une région du cerveau qui joue un rôle dans l’apprentissage par renforcement (en anglais « reinforcement learning ») ainsi que la sélection et le contrôle des mesures. Chez les patientes anorexiques, notamment, le striatum dorsal était plus actif que dans le groupe témoin. Cependant, cette augmentation de l’activité n’a été détectée que dans la phase de décision, mais pas au stade de l’évaluation des aliments. Il y avait des différences aussi dans l’interconnexion entre le striatum dorsal et le cortex préfrontal dorsolatéral (dlPFC) : chez les sujets sains, cela était particulièrement fort quand les aliments gras ont été présentés. Chez les patients souffrant d’anorexie mentale, le contraire a pu être observé : les aliments faibles en gras conduisent à une interconnexion plus forte qu’avec une forte teneur en graisse. Plus la différence dans la réponse entre les aliments à faible teneur en gras et ceux à haute dose de gras était importante, moins les sujets prenaient de calories. Cela suggère qu’en cas d’anorexie mentale, le striatum dorsal impose presque sa volonté au dlPFC.

Interconnexion différente = comportement différent

Le fait que l’activité du cerveau des personnes souffrant d’anorexie mentale soit différente des individus en bonne santé n’est pas nouveau. Des études antérieures ont déjà pu montrer [Paywall], par exemple, que chez les patientes atteintes d’anorexie, il y a des différences dans les circuits neuronaux et la raison à cela est qu’elles sont moins sensibles aux récompenses et à la faim comme motivation pour la nourriture. Il est également prouvé que les différences de perception du goût dues à la sur-stimulation sensorielle contribuent ainsi à un comportement d’évitement alimentaire de type anorexie. Ce qui est toutefois nouveau dans l’étude récemment publiée est que les chercheurs ont analysé pour la première fois le processus décisionnel sous la loupe de l’IRMf.

Les résultats présentés dans cette publication concernent non seulement la recherche fondamentale sur la physiopathologie de l’anorexie mentale, mais ils ouvrent aussi des options de traitement spécifiques dans la pratique clinique. « Nous sommes déjà en train d’élaborer une nouvelle intervention par la psychothérapie, qui est basée sur les principes de l’inversion de l’habitude et permet aux patients souffrant d’anorexie mentale de changer les comportements inadaptés, » a déclaré le Dr Joanna Steinglass, l’un des principaux auteurs. « Alors que nous continuons à étendre notre compréhension des mécanismes cérébraux, de nouvelles approches thérapeutiques concernant les médicaments pourraient aussi émerger. »

Anorexie et autres toxicomanies

Bien que l’anorexie mentale soit une maladie complexe avec de nombreuses manifestations, il y a des comportements stéréotypés. Cela comprend, par exemple, que des aliments pauvres en gras et en calorie sont sélectionnés sur une longue période. Jusqu’à présent, ce comportement a été expliqué comme une capacité prononcée à surmonter instincts primaires et de supprimer les besoins physiologiques de base – l’anorexie mentale était quasi comme une expression d’un auto-contrôle ciblé. Toutefois, ce modèle ne peut pas expliquer pourquoi les gens continuent de prendre à plusieurs reprises ces décisions inadaptées, même quand ils savent parfaitement ce qui se passe et veulent réellement s’améliorer.

Le travail publié récemment indique que les décisions de ceux qui sont touchés ne sont pas (totalement) soumises à la libre volonté du patient. Le striatum dorsal, qui contrôle apparemment les choix de repas chez les patientes anorexiques, fait partie du système de cerveau qui est impliquée dans le contrôle habituel des actions – et pour beaucoup une association pourrait être détectée avec un comportement addictif. «Cette étude peut également contribuer à relier l’anorexie mentale avec des troubles tels que la toxicomanie, la dépendance au jeu et d’autres maladies dans le cadre desquelles les décisions pourraient être influencées par une activité excessive dans le striatum dorsal, » explique le responsable de l’étude Dr Daphna Shohamy du Mortimer B. Zuckerman Mind Brain Behavior Institute à l’Université Columbia à New York. « Comprendre comment des circuits neuronaux communs de décision contribuent à des maladies apparemment sans rapport permettra aux chercheurs de se concentrer sur les perturbations originelles et réaliser des progrès dans le traitement de diverses maladies. »

L’anorexie – juste une mauvaise habitude ?

Le striatum joue un rôle à la fois dans le développement de comportement habituel « normal » ainsi que dans les habitudes « anormales » telles que la toxicomanie. En outre, il est fortement impliqué dans l’apprentissage procédural et implicite. Alors que le striatum ventral est actif pour les récompenses les plus immédiates, apparemment, le striatum dorsal répond aux récompenses futures. Dans la formation de comportements liés aux habitudes ainsi que dans le développement de comportements addictifs, l’activité se déplace progressivement de la partie ventrale du striatum vers la dorsale. Cela s’accorde avec la théorie répandue selon laquelle la dépendance se crée sur plusieurs étapes : cela commence par la consommation volontaire consciente, puis un abus habituel avec une exposition répétée apparait et cela finit par une dépendance compulsive qui n’est plus soumise à la volonté.

Les comportements et les pensées répétitives sont également typiques des troubles neuropsychiatriques tels que des désordres obsessionnel et le syndrome de Tourette, ainsi que la schizophrénie et la chorée de Huntington, il n’est donc pas étonnant que ces troubles soient associés à une activité anormale du striatum. En dépit de toutes les études, la question de savoir si ce comportement habituel de l’anorexie mentale est la cause ou simplement une expression de la maladie reste ouverte. Mais si l’anorexie est effectivement une dépendance comme la toxicomanie et la dépendance au jeu, la question se pose du contrôle conscient que les personnes concernées ont sur leurs mauvais choix (de nourriture) et, par conséquent, quelle est leur responsabilité dans les décisions qu’ils doivent ou peuvent prendre. Mais les résultats de cette étude publiée récemment aident à préciser qu’une maladie mentale comme l’anorexie mentale ne peut être résolue uniquement par la perspicacité et la volonté.

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