Paraplégie : Recherches sur la colonne

7. avril 2014
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Des lésions de la moelle épinière signifient souvent pour ceux qui sont touchés une vie avec un handicap sévère. Mais un soin rapide et efficace peut empêcher le pire - et peut-être même, dans l’avenir, réparer la section.

Une vingtaine de fois par jour, en Allemagne, une personne est grièvement blessée au niveau de sa colonne vertébrale. Pour un cinquième d’entre elles, le système nerveux reste endommagé. Mais même lorsque le patient échappe à la paralysie, il continue à souffrir, dans la plupart des cas, des conséquences de son accident.

… Rendre la vie supportable…

Dans le pire des cas de paralysie, non seulement les extrémités ne répondent plus au contrôle sensoriel et moteur, mais elles ne répondent plus non plus à des fonctions physiologiques tout à fait banales qui affectent la vie. Sans le contrôle du système nerveux central, la vidange périodique volontaire de la vessie ne fonctionne plus. Mais avec un cathéter dans la vessie, le risque d’infection augmente considérablement. En outre, les ulcères de pression peuvent apparaitre lorsque le corps non contrôlable n’est pas régulièrement changé de position par les soignants. « Les médecins font une croix sur la moelle épinière », se plaint le neurologue James Fawcett de l’Université anglaise de Cambridge, « et se concentrent sur ce qui est possible afin de rendre la vie supportable. » Par rapport au manque d’espoir d’il y a quelques décennies, il existe maintenant des approches pour empêcher les lésions avec des méthodes de traitement appropriées ou pour les atténuer, même partiellement, plus tard.

Time is Spine

Un des facteurs les plus importants dans le traitement est le temps entre la blessure et les soins. « Time is Spine » (le temps, c’est de la colonne vertébrale) est un dicton de neurochirurgien. Il est connu depuis longtemps qu’une opération rapide permet d’améliorer considérablement les risques pour le patient. Il ne s’agit pas tant de l’endommagement mécanique de la colonne vertébrale que de la moelle épinière. Une étude prospective internationale sur plus de 300 patients blessés au rachis cervical montra qu’un recours rapide aux chirurgiens, dans les 24 heures, soulage la pression sur les régions touchées et augmente les chances de récupération neurologique par trois fois. La stratégie pour une intervention rapide est due au fait que le patient peut être mobilisé lorsque la colonne vertébrale est stable. Cela réduit le risque de complications et la durée de séjour en réanimation. Cependant, l’étude n’est probablement vraie que pour les blessures de la partie supérieure de la colonne vertébrale, alors qu’en cas de dommages dans la région centrale, les faits sont moins clairs. Malgré tout, la pression du temps doit être prise en compte en particulier lors de la prise en charge de blessure nécessitant des soins particuliers. Sur les radiographies, une arthrite liée à l’âge ou de l’ostéoporose masque une fracture vertébrale. Dans la région du cou, un faux résultat met alors souvent la vie en danger.

Les cellules souches neurales contre la paralysie ?

Dans le traitement des lésions de la moelle épinière, de nombreux experts sont convaincus que de nouvelles opportunités s’ouvrent avec l’aide de la technologie des cellules souches. Une étude menée en 2011 enquêta sur sept patients avec une paralysie dans la zone des vertèbres thoraciques. Ces patients reçurent 20 millions de cellules souches neurales allogéniques. Chez deux patients sur trois, ces « cellules fraîches » induisirent une amélioration neuronale dans l’année. Un patient, qui se plaignait d’engourdissement complet des jambes, réussit même à réaliser de légers mouvements. Selon les plans du sponsor « StemCells Inc. » pour cette étude à la clinique Balgrist à Zurich, d’autres essais vont bientôt suivre aux États-Unis et au Canada. Une étude semblable fut aussi réalisée par leur rival « Neuralstem » de Rockville aux États-Unis. Une étude de phase I avec huit patients paralysés au niveau des vertèbres thoraciques doit donner des résultats plus tard cette année. L’utilisation sur des humains est, selon toutes les apparences, sans effets secondaires graves possibles, comme des études antérieures l’ont montré sur des patients atteints de SLA.

Les cellules souches embryonnaires et induites

Les deux sociétés sont convaincues que l’utilisation de cellules souches peut aussi être utile si l’injection n’a pas lieu dans les premiers jours après l’accident. Les deux sociétés sont prêtes à recruter des patients jusqu’à deux ans après l’accident pour leurs études, même si elles admettent qu’avec le temps, les chances d’une reprise diminuent de plus en plus. En plus des cellules souches neurales, des cellules souches embryonnaires moins différenciées sont encore en course, notamment en Amérique, quand il s’agit de lésions spinales. La société californienne « Geron » s’est toutefois été retirée en raison de restrictions légales pour travailler avec ces cellules. Mais « Asterias », une autre entreprise à proximité, veut continuer le programme de recherche de Geron, même si ces cellules polyvalentes impliquent un risque de tératome après l’implantation. Dans les premières expériences, réalisées par Geron, il semble que les scientifiques sont parvenus à maîtriser ce risque.

En plus de l’espoir que les neurones nouvellement formés puissent surmonter le tissu cicatriciel sur le site de la lésion, créant ainsi de nouvelles lignes, les spécialistes des cellules souches misent également sur ​​la différenciation des cellules vierges en oligodendrocytes. Dans de nombreux cas, les nerfs ne sont pas complètement interrompus, mais seulement ébréchés et ont perdu l’isolation par leur myéline. Des cellules gliales nouvellement formées pourraient ensuite reproduire cette myéline et également s’assurer que de nouveaux vaisseaux arrivent à la blessure. Ainsi, des facteurs impliqués dans la régénération des neurones peuvent être fournis aux anciennes cellules souches différenciées. Les essais cliniques sont en cours, mais pour le moment en phase I. Une chose de plus qui éloigne de l’utilisation médicale de routine est l’éthique « plus acceptable » des cellules souches pluripotentes induites. Une étude japonaise enquête actuellement sur son application possible dans la dégénérescence maculaire de l’œil. Avec des résultats prometteurs, les neurologues de la moelle pourraient également entrer en jeu.

Douleurs neuropathiques

Plus de la moitié de tous les patients souffrant de lésions de la moelle épinière souffrent de douleur neuropathique. Cependant, même parmi les spécialistes, il n’est pas encore tout à fait clair sur quoi repose cette douleur. Elle peut provenir de l’hyper- activité au site de la lésion nerveuse ou autour. Ainsi de nombreux patients souffrant de lésions à la vertèbre sacrée se plaignent de douleur dans le pied. D’autres neurologues placent le point de départ de la douleur dans le cerveau. Développée à l’origine comme un anticonvulsivant chez les épileptiques, la gabapentine aide environ un tiers des blessés au niveau de la colonne vertébrale en augmentant le neurotransmetteur GABA. Des résultats similaires peuvent également être obtenus avec la préparation de prégabaline.

L’éducation en ligne pour les médecins de la colonne vertébrale

Pour que les chances en cas de blessures de la colonne vertébrale ne soient plus limitées à une vie plus ou moins sans mouvement dans un fauteuil roulant, de nombreux rouages ​​de soins doivent être intégrés rapidement et sans friction. Ainsi, pour que les nouvelles découvertes arrivent sans un long retard jusqu’au patient, la formation régulière est une condition préalable. En plus des cours des sociétés professionnelles, la International Spinal Cord Society a créé son propre portail de formation. Elearnsci.org est une plate-forme d’auto-apprentissage pour les médecins, les infirmières, les thérapeutes et les autres soignants qui sont impliqués dans la prise en charge. La société professionnelle américaine ASIA propose des modules d’apprentissage gratuits(InSTeP) ou un logiciel d’apprentissage en ligne pour les recherches sur les enfants (WeeSTeP).

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