Un meilleur ADN grâce au thé ?

21. janvier 2013
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Une nouvelle étude suggère une interaction positive entre les polyphénols du thé et l’ADN. Cela pourrait résoudre le mystère selon lequel les gens qui boivent du thé régulièrement souffrent moins de cancer et de maladies cardiovasculaires que les non-buveurs de thé.

Que ce soit du thé noir ou du thé vert, les médecins et chercheurs en produits alimentaires sont convaincus depuis longtemps des bienfaits pour la santé de certains composants du thé. Le thé (Camiellia sinensis) est une plante à feuilles persistantes de la taille d’un arbre, de la famille des camélias, et est jusqu’à présent l’aliment le plus complet du point de vue de l’analyse scientifique. Depuis plus de 50 ans, les scientifiques travaillent à l’analyse structurale de ses composants. Les anciennes méthodes d’analyse n’étaient pas suffisamment précises pour différencier les nombreux composés moléculaires très similaires.

Thé – une créature mystérieuse

Il y a deux ans, ce sont des scientifiques de Brême dirigés par le professeur de chimie Prof. Dr. Nikolai Kuhnert et des scientifiques de l’Université de Surrey qui réussirent à détecter environ 10 000 composés aromatiques de théarubigines, qui représentent 60 à 70 pour cent de tous les composants dissous dans le thé noir, grâce à une méthode sur mesure et de haute résolution de spectroscopie de masse et chiroptique – méthode appelée spectrométrie de masse à résonnance cyclotronique ionique par transformation de Fourier. Les théarubigines sont des composés aromatiques de l’orange au rouge-brun du groupe des polyphénols d’un poids moléculaire de 300 à 2 100 daltons. Au cours de la fermentation pour la production de thé noir et de thé oolong, une partie des polyphénols s’oxyde en thearubigine et théaflavine. Grâce au processus d’interprétation assistée par ordinateur, un signal unique et individuel de mesure a été attribué à un total de 1 517 formules structurales individuelles, dont 500 ont été vérifiées expérimentalement.

Jusqu’à présent, en plus de la « caféine », ingrédient bien connu, seulement environ un tiers des composants du thé ont été caractérisés comme correspondant à l’expression « tanin ». Les composés polyphénoliques sont appelés tanins, ils représentent environ 30 pour cent des composants de feuilles de thé non transformées. En plus de la caféine et des polyphénols, le thé contient de nombreux autres ingrédients tels que des acides aminés, des vitamines A, B1, B2, C, D, et des enzymes, des pigments (chlorophylle), des minéraux (y compris le magnésium, le calcium, le magnésium, le fluor) et des graisses organiques. La teneur en caféine du thé noir est estimée en moyenne à 25-120 mg, pour le thé vert à environ 8,3 mg (taux de caféine par 100 ml). Contrairement au café, la caféine du thé agit de manière plus lente et prolongée car les tanins du thé atténuent les effets de la caféine. Le traitement appliqué aux feuilles de thé donne un produit vert ou noir. Lorsque les feuilles vertes sont fermentées, le thé est noir, le thé vert n’est pas fermenté.

Les antioxydants tuent les radicaux libres

On trouve les polyphénols chez les plantes à fleurs dans les pigments (par exemple les flavonoïdes), les saveurs ou les tannins. Ils protègent la plante contre les prédateurs ou les rayonnements ultraviolets. Les polyphénols du thé dans le thé vert et noir exercent un effet positif sur notre santé. Cela est connu depuis longtemps des médecins et chercheurs en nutrition. Jusqu’à présent, il a été supposé que ces bienfaits pour la santé sont principalement dus à l’action antioxydante des polyphénols. Ces substances naturelles représentent 70 pour cent du poids sec d’une tasse de thé et le thé noir en contient jusqu’à 30 000 composés différents.

Les antioxydants aident à prévenir les dommages des tissus faits par ce qu’on appelle les radicaux libres – des coupables chimiques agressifs – qui sont le résultat de facteurs environnementaux négatifs ; ils les lient et les neutralisent. Ainsi des études récentes sur les cinq dernières années purent démontrer de façon convaincante que les avantages pour la santé des polyphénols du thé sont principalement dus à son effet antioxydant. Cependant, le mécanisme précis permettant à ces composants des plantes typiques du thé d’avoir des effets bénéfiques pour la santé n’est pas encore clair.

Interactions moléculaires

L’équipe de recherche basée à Brême dirigée par Nikolaï Kuhnert put montrer pour la première fois que l’effet positif des polyphénols du thé est probablement dû à des interactions moléculaires avec le matériel génétique stocké dans les cellules. En se basant sur les résultats selon lesquels les polyphénols végétaux thé s’accumulent en particulier dans les noyaux cellulaires, les chercheurs étudièrent à l’aide de diverses méthodes spectroscopiques (spectroscopie de masse et chiroptique), si et comment les molécules individuelles de polyphénols interagissent avec l’ADN nucléaire. Ils constatèrent que deux des polyphénols de thé fréquents, l’épigallocatéchine gallate du thé vert et la théaflavine digallate du thé noir, sont très souvent liés à des morceaux d’ADN et de protéines qui sont situés à l’extrémité des chromosomes. Ces portions d’ADN, aussi appelées « télomères », sont en grande partie responsables de la stabilité des chromosomes et les protègent d’une éventuelle dégradation.

La télomérase : une fontaine de jouvence qui rallonge la durée de vie

Dans les cellules saines, à chaque division un morceau de matériel génétique est perdu. Les extrémités du brin du génome, les télomères – (grec « telos » pour la fin, « Meros » pour partie) deviennent plus courts, jusqu’à ce que la cellule vieillisse et finisse par mourir. Non sans raison, par conséquent, un lien entre la longueur des télomères et le processus de vieillissement a été remarqué, ainsi la division cellulaire illimitée ne peut fréquemment pas se produire et celle-ci est limitée par la longueur des télomères. Plus le télomère est court, moins les cellules peuvent se diviser et se renouveler. Pour éviter cela, l’enzyme-fontaine de jouvence, la télomérase, est située à la fin du matériel génétique héréditaire, de sorte que les cellules se multiplient davantage. Chez les humains le gène de la télomérase est principalement actif dans les cellules germinales, mais aussi dans les cellules tumorales. L’activité de la télomérase permet aux cellules de se diviser indéfiniment. Dans les deux cas, les cellules ne vieillissent pour ainsi dire pas. C’est là que le thé entre en scène. Les composés polyphénoliques du thé activent la télomérase dans les cellules du corps, donc ralentissent le processus de raccourcissement des télomères et prolongent la vie des cellules. « Nous nous attendons à ce que cet effet positif sur la stabilisation de l’information génétique améliore à long terme l’espérance de vie et la santé de tout l’organisme. Ceci est confirmé par des expériences sur la mouche Drosophila, dont la vie est prolongée de 20 pour cent par la consommation de thé. En principe, n’importe quel composé chimique qui se lie de cette façon au niveau des télomères a cet effet ; mais, fait intéressant, à ce jour aucune autre substance naturelle qui stabilise les télomères n’est aussi efficace que les polyphénols du thé », déclara Kuhnert.

Comment les polyphénols agissent chez les humains ?

Les résultats de Nikolai Kuhnert se sont basés jusqu’à présent sur des études in vitro avec de l’ADN télomérique humain. Avec son équipe Kuhnert veut maintenant savoir le plus rapidement possible comment les polyphénols du thé se comportent dans le corps humain dans des conditions physiologiques. « S’il s’avère qu’en cas de consommation régulière de thé, les polyphénols de thé s’accumulent dans les noyaux cellulaires des tissus humains, nous aurons pour la première fois démontré qu’une denrée alimentaire peut prolonger la vie humaine. Ce serait un point de départ très intéressant pour des études médicales et cliniques sur l’exploration du potentiel thérapeutique des polyphénols de thé », explique finalement Kuhnert.

Digression : l’importance économique de thé

Le thé noir est la boisson la plus consommée après l’eau dans le monde, avec une consommation moyenne par habitant d’un demi-litre par jour. Selon l’Association allemande du thé, la production mondiale de thé en 2010 était de 4,1 millions de tonnes. La production d’infusions comme le thé de fruits, le thé rooibos ou les tisanes n’est pas comptée. En Allemagne, en 2010, environ 18 300 tonnes de thé ont été consommées, ce qui correspond à une consommation de thé environ 25,5 litres par personne. Sur ce total, 77 pour cent étaient du thé noir et 23 pour cent du thé vert. Selon le prix du marché mondial, une récolte annuelle peut atteindre une valeur totale de plus de 10 milliards de dollars américains.

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