Douleurs abdominales : le pressentiment du pédiatre

17. décembre 2013
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Les troubles gastro-intestinaux fonctionnels sont souvent liés à la dépression ou aux troubles anxieux - même chez les enfants. Sans une prise en charge adéquate, ces maladies psychosomatiques ont des répercussions jusqu’à l’âge adulte. Par conséquent, les pédiatres américains appellent à examiner attentivement ces signes.

Anne, huit ans, a à nouveau des douleurs abdominales, la troisième fois ce mois-ci. Votre pédiatre ne trouve rien d’organique – il n’y a pas non plus d’indices faisant penser à une appendicite, une gastrite ou d’autres maladies. Pour lui, il est maintenant temps de demander conseil à des collègues : il n’est pas rare qu’une douleur abdominale fonctionnelle (functional abdominal pain, FAP) s’explique par des causes psychologiques ou sociales

École plus famille égal douleur abdominale

Selon les estimations de l’OMS, un élève sur cinq en Allemagne connaît ce problème, soit à cause de la pression croissante de travail, de la peur de l’échec, ou de harcèlement en classe. Les stratégies d’adaptation passive, comme le désir, l’évitement ou le refus, sont associées à une augmentation des douleurs abdominales, de l’anxiété et de dépression. En revanche, les stratégies d’adaptation actives permettent de faire disparaitre plus rapidement les symptômes avec des approches pour solutionner les problèmes. Les parents qui répondent de manière surprotectrice ou extrêmement critique à l’inconfort abdominal empirent le problème. En plus de cela s’ajoute le fait que les mères d’enfants touchés sont plus souvent anxieuses ou dépressives que la population moyenne. Des conseils bien intentionnés, par exemple que les troubles de l’humeur de leurs enfants disparaîtraient tôt ou tard seuls, sont plutôt contre-productifs. Même en cas de doute léger, il vaut mieux vérifier ce qu’il en est.

La contribution de Rome

Pour caractériser les FAP, des médecins ont mis au point les critères dits du consensus de Rome III. La ligne directrice : les enfants ou les jeunes doivent souffrir au moins trois fois des symptômes de FAP au cours d’un trimestre. Cela inclut la dyspepsie, les migraines abdominales et le syndrome du côlon irritable. Chez les jeunes patients, on observe souvent des nausées, des vomissements, des diarrhées, de la fatigue et des maux de tête. Entre 25 à 45 pour cent de toutes les personnes touchées, selon l’étude, souffrent de ces symptômes depuis au moins 5 ans. Outre les symptômes réels, les écoliers présentent des déficits de performance et des restrictions sociales qui rendent leur vie compliquée. Ils sont rarement sportifs, font peu d’activités extrascolaires et ont des aptitudes sociales diminuées à long terme. Mais ce n’est qu’un aspect du problème.

Anxiété et dépression

Lynn Walker de l’école de médecine de la Vanderbilt University, Nashville, Tennessee, a examiné récemment les comorbidités psychologiques de 332 élèves de huit à 17 ans. Tous les enfants et adolescents souffraient d’au moins trois semaines des douleurs abdominales sans maladie organique sous-jacente. Le groupe témoin était constitué de 147 bénévoles du même âge sans symptômes. Au début, des examens gastro-intestinaux et psychiatriques ont été réalisés, et ont été répétés lorsque les participants à l’étude eurent atteint 20 ans. Environ 30 pour cent rapporta lors du suivi des troubles de l’anxiété, alors que dans le groupe de contrôle il n’y en avait que douze pour cent. Le risque à vie calculée était de 51 pour cent (groupe témoin : 20 pour cent). Le risque à vie de dépression était aussi significativement augmenté (40 pour cent contre 16 pour cent). De plus, ils avaient beaucoup plus souvent des problèmes gastro-intestinaux fonctionnels. Compte tenu de ces chiffres, Lynn Walker conseille à tous les pédiatres de prendre au sérieux les douleurs abdominales, malgré l’absence de maladies sous-jacentes. Les plaintes sont considérées comme des indicateurs que les patients sont particulièrement vulnérables à la dépression et aux troubles anxieux et peuvent avoir à se battre contre ces problèmes même à l’âge adulte.

Des adultes dans le laboratoire

Même des années plus tard, la relation entre la FAP et l’anxiété ou la dépression reste frappante, rapporte Susanna A. Walter, Linköping. Elle a choisi 272 sujets âgés de 27 à 71 ans de façon aléatoire sans autres critères. Puis un suivi gastroentérologique et des analyses de laboratoire furent réalisés pour exclure une maladie organique. Les participants devaient tenir un « journal intime de santé » et remplir le questionnaire modulaire de Rome II. Walter a noté les problèmes de santé psychosomatiques sur l’Hospital Anxiety and Depression Scale, et grâce au Short Form-36, elle a obtenu des informations sur la qualité de vie liée à la santé. Ici aussi, on retrouve la même représentation : les scores d’anxiété et de dépression étaient significativement plus élevés que leurs pairs sans les symptômes chez les sujets souffrant de douleurs abdominales. Walter a également constaté que la qualité de vie est considérablement limitée par la FAP.

Son humeur à lui, son humeur à elle

Dans ce contexte, Michel Bouchoucha, Paris, a en particulier examiné la question du genre. Les chercheurs ont détecté chez 385 patients des symptômes de FAP sur les critères du consensus de Rome III. Sur une échelle analogique, les participants à l’étude ont également été en mesure de préciser les symptômes tels que les douleurs abdominales, la constipation ou la diarrhée. Les problèmes de santé mentale ont été décrit par Bouchoucha grâce au Beck-Depressions-Inventar ou au State-Trait Anxiety Inventory. Comme Susanna A. Walter précédemment, le collègue français a également trouvé des corrélations entre des troubles gastro-intestinaux à cause de l’humeur, en particulier des douleurs abdominales, et des troubles mentaux. Une différence importante : les hommes tendent à avoir des troubles anxieux, tandis que les femmes sont plus susceptibles de lutter contre la dépression.

Approches multimodales

Qu’est-ce que tout cela signifie dans la pratique ? Pour l’évaluation et le traitement des FAP, Natoshia R. Cunningham, Cincinnati, a présenté des recommandations de traitement : d’abord, des analyses gastroentérologiques devraient être prescrites aux personnes concernées – derrière une prétendue FAP peuvent se cacher des maladies graves. Dans le même temps, Cunningham net en garde contre le sur-diagnostic chez les patients sans symptômes alarmant. Au contraire, selon ses conseils, l’anxiété, la dépression et la douleur doivent être mesurés selon des méthodes appropriées. Pour le traitement en lui-même, des approches multidisciplinaires peuvent être proposées, par exemple, la formation des enfants et des parents. Dans le cadre de thérapies cognitivo-comportementales, les enfants apprennent à comprendre leurs craintes selon leur âge et développer avec les thérapeutes des stratégies de prévention appropriées. Dans la thérapie d’exposition, des situations potentiellement effrayantes dans la vie de tous les jours seront représentées. Cunningham pense même que des antidépresseurs à faible dose seraient également adaptés en dernier recours, si tout le reste échoue.

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